「紅酒」解碼

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PlayBack Designs嶄新系列Sonoma 的多功能解碼器Merlot

筆者由97年開始接觸音響產品,近二十年的發燒生涯中,和眾多發燒友一樣更換了不少音響器材,其中以播放器材更換得最多,但原來不知不覺中,筆者一直追隨住一位出色的數碼工程師,他就是Andreas Koch,初步計算一下,由emmLAB的 CDSD 轉盤/DCC2 解碼,PlayBack Designs的MPS-3播放機,MPS-5 播放機, 遠至SONY 的SCD-1播放機 , 或多或小都是跟Andreas Koch有關係的。

開箱喇!開箱喇!
開箱喇!開箱喇!

由Andreas Koch 一手創立的PlayBack Designs成立於2007年,在不到十年的時間他們藉著自家開發的FPGA運算解碼技術,在世界高級音響市場佔一席位。雖然他們的產品線相對簡單,但由於自家的編程解碼技術了得,因此他們的產品縱使推出多年都可以站在市場上的領先地位。

我識自己開箱架!
我識自己開箱架!
這種包裝,絕非廉價機種可比
這種包裝,絕非廉價機種可比

望穿秋水,到了2016年PlayBack Designs終於有一個全新系列Sonoma推出市場。Sonoma名字的由來原是Andreas Koch的家鄉, 位於美國加利福尼亞州的一個縣,這個地方也是美國加州相當出名的酒鄉, 這片土地擁有13個葡萄種植區,以及超過250家酒廠,Andreas Koch 以他的家鄉Sonoma來名命這個全新系列,同時這個新系列的各種產品也使用上了各種釀製紅酒的葡萄名字,確實相當有創意。

機頂的曲線,概念其實是來自美國Sonoma 的山脈線
機頂的曲線,概念其實是來自美國Sonoma 的山脈線

Sonoma系列產品包括了 Merlot解碼器/耳擴 ,Syrah音樂檔案服務器,Pinot ADC數碼摸擬轉換器,OpBox D/D 轉換器(專門給Oppo播放機使用)以及電腦錄音軟件 Sonoma Recorder。而今次筆者主要是測試的是Merlot解碼器。

機身外觀設計獨特,輸入輸出介面齊備

PlayBack Designs Sonoma系列所有器材都擁有嶄新的外型,和相當特別的包裝,筆者收到這部Merlot解碼器時,是採用一個紅酒木箱來封裝,打開這個紅酒木箱外盒後,除了看到Merlot解碼器外,竟然還附上一隻印有PlayBack Designs Logo的精美酒杯,而且還有一枝由Andreas Koch家鄉釀製的紅酒,這樣的包裝實在令人喜出望外,可能廠方想讓大家一邊喝紅酒,一邊使用PlayBack Designs的器材來播放醉人音樂吧XD !

每位Sonoma買家,皆可獲得紅酒一支及酒杯一隻
每位Sonoma買家,皆可獲得紅酒一支及酒杯一隻

Merlot解碼器擁有著灰色的機身,在不同光線照射下會散發出深淺不同的光度相當夢幻,機身面板和頂部是由一塊航太級鋁材一體製作而成,面板和機身之間沒有接合位,角位使用孤型設計,頂部採用立體切割技術,打造成波浪型的紋理,聽說樣板機時在機身正面原本是只有PlayBack Designs的LOGO,香港代理看到後要求廠方在面板上再花點心思,因此正式版本推出時在機面可以看到一個立體的山脈圖形,這個立體圖案正是美國Sonoma的山脈形態。

上為Syrah Server,下為Merlot解碼連耳擴
上為Syrah Server,下為Merlot解碼連耳擴

在面板的正中有一個LED顯示屏來顯示當前訊息,面板右方則有一組6.3MM TRS標準耳機輸出,旁邊是一個音量旋鈕和選擇按鍵,Merlot解碼器同時帶有一組相當優質的耳機輸出,因此它也是一台優質的耳機擴音機。來到機身後方可以看到分開兩部份,第一部份是它的模擬輸出,當中包括了一組RCA和XLR輸出,另一邊就是數碼輸入輸出部份,分別提供一組COAX,一組TYPE A的USB,一組AES 輸入以及一組PLINK 光纖介面。

Merlot機背
Merlot機背

這一組光纖介面是PlayBack Designs獨有的設計,採用兩條AT&T光纖介面,一組是用來同步時鐘,一組是用來接收數據,最高能夠支持11.2MHz取樣率的 DSD 4倍訊號以Dop傳送,而且更同時同步外來的時鐘,是相當高明的做法,Sonoma另有推出OpBOX子卡,供Oppo-103/103D/103D SE Universal Player 播放機使用,只要用家把這張卡插在Oppo播放機上,它就可以提取到SACD的訊號,再經過它的輸出接上Merlot解碼器上,這樣就可以把Oppo作為一隻SACD唱盤,而Merlot就作為它的SACD解碼器使用,聽說這樣接駁出來的播放效果相當好,有機會筆者再作介紹。因此整個Sonoma系列雖然沒有CD/SACD唱盤,但廠方其實已有一個相當完美的解決方案供用家使用。

Syrah Server 機背
Syrah Server 機背
機腳可獨立調校水平
機腳可獨立調校水平

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內部用料優良,採用獨有FPGA編程運算

過去PlayBack Designs的播放機相當受到發燒友的推崇,Merlot DAC當然也是他的精心傑作,外觀以及內部線路比較以往有很多改動,數碼和摸擬線路的表現都要比MPD3及IPS3要更好一些。

Merlot內部設計也是極之講究,模擬訊號部分,由模擬線路工程師Bert Gerlach主理。廠方介紹時指出Merlot DAC的模擬部分改良自前作IPS-3 DAC+合併機的線路,這是一組全平衡的Analog Stage模擬放大線路,經過改良後它的模擬輸出其實比MPD/MPS3質素更高。數碼部份Merlot也作出重大改良,首先Merlot可以播放市面上任何一種播放格式,因為他採用了最先進的解碼技術,它能夠支持到11.2MHz 取樣率的DSD 4倍訊號,意味它能夠支持市場上最高規格的DSD 256數碼檔案以NATIVE模式解碼。而PCM解碼則支援最高384kHz格式。

Merlot機內圖一覽,使用優質環牛供電
Merlot機內圖一覽,使用優質環牛供電

重中之重是新一代的Merlot 解碼器採用了新款的Xilinx FPGA可編程晶片,筆者印象中舊有的PlayBack Designs是需要使用三顆Xilinx晶片,現在Merlot 只需要使用一顆新版本的Xilinx FPGA可編程晶片就能夠做到,而且速度更高。第二點改變是採用了經PlayBack Designs編程的XMOS USB晶片,這樣可以百份之一百配合到它家的解碼技術,同時把USB傳輸時產生的Jitter減到最小。

近年Playback產品使用XMOS USB接收,直接上DSD256
近年Playback產品使用XMOS USB接收,直接上DSD256
這塊Xlinux FPGA芯片,在不同器材中會很常見,但內裡的運算技術,卻是只此一家
這塊Xlinux FPGA芯片,在不同器材中會很常見,但內裡的運算技術,卻是只此一家
模擬放大部份,使用Wima薄膜電容
模擬放大部份,使用Wima薄膜電容

在現今的數碼世界中,檔案格式是不斷在演進的,Merlot 解碼器被設計成可以隨著新格式的出現,透過韌體直接升級,而且未來的相關更新都會免費提供給用家,透過升級可以不斷提升Merlot DAC的播放性能和表現。在時基控制 方面 Merlot解碼器雖然並非使用PlayBack Designs最好的PDFAS時鐘設計,但是Andreas Koch是對付jitter的專家,在Merlot 解碼器中,他使用的是另一套稱為MEMS(micro-electro-mechanical system) 微電子機械震盪器的設計,為震盪器設計了獨一無二的程式管理震盪頻率,而這套程式更與緩衝部分關係密切,目的是要避免數碼訊源把本身附帶的jitter帶到解碼部分。

這套設計已經使用有數年了,不但有相當優異的效果,而且還在這些時間中不斷地改良,能夠最大程度地將數碼訊號與不相干或造成音染的jitter隔離開。至於供電部份Merlot解碼器使用了使用環牛供電,比之前「3系」用開關供電更好,同時也用上IPS-3「內置屏蔽環牛」技術,令效果更加優異。整台Merlot解碼器的製作用料和設計,筆者認為絕對是賣大包之作。

純A類耳擴部份
純A類耳擴部份

獨立耳機擴音線路

Merlot解碼器的體積不大,但它卻配置了耳擴線路,筆者也試了它這份耳機輸出部份。首先它內部的耳擴線路是獨立於兩聲道增益電路,訊號從解碼器直接到耳擴中。電路使用獨立大功率架構以及超精密控制,前方的音量旋鈕單獨控制耳擴增益。實試時它的耳機輸出力水充足,推動一些高阻抗耳機也不會腳軟,而且聲音度和分隔度也很好,作為耳機擴音部份它是絕對稱職。

備有以J Remote為基礎的控制界面
備有以J Remote為基礎的控制界面

配合Sonoma Audio Recorde軟體使用

Merlot解碼器是PlayBack Designs Sonoma系列的核心產品,它除了是一台解碼器和耳擴外,同時它的USB端口是設計成雙向,大家可以看一看整個Sonoma系列的配搭圖

用家可以利用Merlot解碼器配搭同系列的Pinot ADC,經過USB接口連接電腦,然後採用PlayBack Designs的Sonoma Audio Recorde軟件作錄音處理,可以輕易把它轉化為數碼檔案,功能無限擴充。

音質高,聲音自然就吸引
音質高,聲音自然就吸引

音樂性和音響性兼備

Merlot解碼器的聲音表現應該是最為大家所關心,先來播放些24/96高質格式的流行曲吧,來一首由側田所唱的《兩個女人》 24/96音樂檔案,經Merlot解碼器播放出來的音色不但濃厚,而且有著上佳的鬆容度,人聲非常清晰細緻,活潑流暢,高度還原出錄音本身的音樂感和生命力,那份清晰度,聚集力,弱音空氣感,弱音動態,高低頻兩極伸展都明顯地表現出它是一台達到Hi End級數的解碼器,當然在播放這些高規格音樂檔案的素質比CD光碟有著先天的優勢,但Merlot解碼器表現確實是相當出眾,空氣感,活躍感,就連弱音尾聲都能夠表現出悠長細緻有活力,高低頻兩極伸展亦去得盡,可見Merlot解碼器在播放高規格音樂檔案時的優越性。

清晰的空間感受

Merlot解碼器俱有清晰透明的音場,它能夠再生出很多的細節,讓你聽到錄音空間中各種殘響的反射,可以“看到”了空間的真正大小。如果這些細微的殘響不能再生出來,那麼就只會感覺到一個在發聲的主體,而不會感覺到錄音空間的大小。Merlot解碼器在這方面的表現是極為優秀,它的音場不但寬大而且有真實感,連舞台兩側的縱深都能夠展現出來。

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當播放Living Stereo的頂級敲擊樂錄音《Music for Bang, Baaroom, and Harp》SACD時(已RIP成DSD檔案)就是極佳的舞台空間示範,打擊樂器在舞臺深處敲打的時候,殘響填滿整個空間,投射出龐大清晰的空間感受。有極佳的細節重現能力,而且Merlot解碼器的細節的確是非常的好,在系統表現能力越強時,這方面的優點就越能突顯。Merlot解碼器讓我聽到更多鼓手精湛的敲擊變化。當然,這張專輯內的龐大空間感,也讓Merlot解碼器再次發揮了這方面的長處,它在處理DSD格式音源時確實是相當優秀。

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聲音細緻,圓潤優美

最後播放《爵士原音3》,以原生PCM 24/192高取樣格式播放,檔案中的濃厚女聲感情,都能在極高的還原度下展現眼前,讓我們在極高清的音響畫面中聽清楚幾個不同高水準錄音的不同色彩面貌。除了清晰度外,Merlot解碼器的速度反應亦給我相當滿意,在微弱動態方面是表現得生動、靈巧、細緻,在大動態方面竟然能熱情火辣、大開大合,動態表現亦相當出色。

Low Profile兼時尚設計,更易入屋
Low Profile兼時尚設計,更易入屋

總結

雖然Merlot解碼器在外觀設計上相當有格調,而且它基本上支持了市面上所有音樂檔案的取樣格式,機身用料和解碼技術也極之出色,筆者測試了Merlot解碼器一個多月,對它的聲音表現相當滿意,它的聲音密度充足,高低頻段伸延優異,重點是它的聲音平衡度高,長時間聆聽也不會有毛燥感產生,最重要一點是他的售價克己,定價只是HK$51,200,性格比相當出色,以這個價格能夠享受到PlayBack Designs的獨有解碼技術,對於喜愛CAS的朋友實在是一件不可多得的解碼器材。

Playback Designs Merlot DAC售價:HK$52,000
查詢:聲之島(2524-1881)

作者:紅人

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